The Descendants of Haman

We find in Gittin[1] that many of the descendants of famous Reshaim converted and taught Torah. Specifically it mentions the descendants of Haman taught Torah in Bnei Brak. We would like to examine two sides of this issue. One, how could descendants of Amalek become converts and even more so teach Torah. This question has Halachic and Hashkafic aspects. Second, what is the significance here of Bnei Brak?


The Halachic question is that the commandment to wipe out Amalek is clear and seems unequivocal. How can the descendants of Haman have converted and been accepted? The Hashkafic issue is since Amalek seems to exist only to be destroyed what benefit can the Jewish people receive from such converts?


Many of the different commentaries attempt to deal with this issue. There is a Mechilta which discusses the incident at the time of the death of Shaul. The bearer of the tidings of Shaul’s death comes to David, and David asks him, “Who are you?” The reply is, “The son of an Amaleki.” David then kills him. The simple explanation is that the messenger is being killed for hastening Shaul’s death. The Mechilta[2] though says that there is another reason. Since Hashem said that he will wage an eternal war on Amalek, we cannot accept converts from Amalek, and therefore David killed him as part of the Mitzvah of destroying Amalek. This only complicates the issue. The Rambam does not bring this Mechilta[3]. Some commentaries want to claim that this is since he follows our Gemarra and since it says that the descendants of Haman converted, and seems to acquiesce this is proof that the Halacha is not like the Mechilta[4].


Others claim that this was a situation that developed ex post facto. Even though one cannot accept converts from Amalek, if one does convert then they are allowed to remain Jews[5]. There is another approach that follows a variant reading in the Gemarra. The Gemarra says that these descendants are ‘Rav Shmuel the son of Shilat[6]’. From various other sources it can be proven that Shilat is the name of a woman. In general one is not called as the son of his mother. The one exception we find is when the father was a non Jew who lived with a Jewish woman; the child is called by his maternal name. Therefore, the sons of Haman did not convert but this child was a result of the union of a non Jewish man and a Jewish woman[7].


The Hashkafic aspect is wrapped up with the issue of Bnei Brak. I would like to begin by understanding Bnei Brak and then returning to the descendants of Haman. Bnei Brak is well known also as the place of the events of the night of the Hagadah. However the earliest mention of Bnei Brak is in Yehoshua. In the list of cites that were captured in the time of Yehoshua it is mentioned as being in the portion of Dan[8].


The Bnei Yisoschor[9] explains that the Gematriya of Bnei Brak is 364 which is the equivalent to the Gematriya of ‘HaSatan’. This is based on a Gemarra which says that the dominion of the Satan is limited to 364 days a year[10]. On the day of Yom Kippur he has no sway in the world. If the Satan had power over all the days of the year, we would be unable to overcome him. Since there is once a year when we are beyond his enticing, we can use that as a springboard to complete Teshuva. Thus it seems that Bnei Brak is a city under the control of the Satan.

But if we examine who the tribe of Dan is we get a different picture. On the one hand they are the ones who carried the idol of Michah across the Yam Suf through the desert into Eretz Yisroel, till the time of the Shoftim[11]. On the other hand they are called in the Torah the ‘Measef’ of the camp. They are the ones who are outside the camp collecting all those who the Clouds of Glory the ‘Aneinei HaKavod’ expel, and bringing them back in[12]. They are the ones who live on the boundary between good and evil. Thus in their portion is the city which represents the power of the Satan, but also the limits of his power.

Therefore it is fitting that the city where the descendants of Haman teach Torah is the city which is the seat of the Satan, but also the limit of where that power reaches. When the Tanaim sat there the night of Pesah, they were also laying the basis for the ultimate Geulah. It is symbolic that their retelling of the Geulat Mitzrayim took all night and ended with the Kriat Shema, the unification of Hashem which is the culmination of the Geulah.

The question remains as to where did the descendants of Haman acquire any sparks of Kedusha? Are they not from Amalek who represents ultimate evil?

There seem to be two approaches to this; one is based on the acts of Shaul, the other is a result of the Mitzvot of Eliphaz. The first explanation is based on that Shaul when he was commanded to attack Amalek erred and allowed Agag the king to live. When that was done whatever results from Agag has some of the life force of Shaul, some of his Kedusha is mistakenly instilled in Agag. This is especially so since he thought that he was doing a Mitzva. Therefore till this power is removed there remains in Amalek this power of Kedusha[13].

The second approach is based on a Tanna D’Vei Eliyahu[14]. It says that Elifaz the son of Eisav and the father of Amalek commanded Amalek to be attached to Yakov and the Jewish people. When Amalek refused to do that and instead at the time of Yetziat Mitzrayim attacked the Jews, any good in him was turned to evil. However, since there was that iota of good intentions from his father, this needs to be changed to Kedusha, which is what the descendants of Haman did.

There is one other approach which was taught to me by R’ Moseh Shapiro. He said that since Haman caused a Kabalas HaTorah, there must be some place where this is returned to him. Therefore even though he did not deserve any reward his descendants enter into the Mesorah of Torah, through their teaching in Bnei Brak.

I would like to end by pointing out that the famous statement that when Adar begins one must increase their joy is linked in the Gemarra in Taanis[15] to another statement – When Av begins one must diminish their happiness. The Gemara is teaching us that only someone who can understand the depth of the Churban, can celebrate the joy of the Geulah. This idea is taught by Rav Shmuel bar Shilat- the bridge from the destruction of Haman to the Torah of Bnei Brak.

[1] תלמוד בבלי מסכת גיטין דף נז/ב

תנא נעמן גר תושב היה נבוזראדן גר צדק היה מבני בניו של המן למדו תורה בבני ברק מבני בניו של סיסרא למדו תינוקות בירושלים מבני בניו של סנחריב למדו תורה ברבים

[2] מכילתא פרשת עמלק פרשה ב

רבי אליעזר אומר נשבע המקום בכסא הכבוד שלו שאם יבא מכל האומות שיקבלוהו ולעמלק ולביתו לא יקבלוהו שנא’ ש”ב א’ ויאמר דוד אל הנער המגיד לו אי מזה אתה ויאמר בן איש גר עמלקי אנכי נזכר לדוד באותה שעה מה שנאמר למשה רבינו אם יבא מכל האומות שבעולם להתגייר שיקבלוהו ומביתו שלא יקבלוהו מיד שם ויאמר אליו דוד דמך על ראשך כי פיך ענה בך לכך נאמר מדור דור.

[3] רמב”ם יד החזקה – הלכות איסורי ביאה פרק יב

(יז) כל העכו”ם כולם כשיתגיירו ויקבלו עליהן כל המצות שבתורה והעבדים כשישתחררו הרי הן כישראל לכל דבר שנאמר הקהל חוקה אחת יהיה לכם ומותרין להכנס בקהל י”י מיד והוא שישא הגר או המשוחרר בת ישראל וישא הישראלי גיורת ומשוחררת חוץ מד’ עממין בלבד והם עמון ומואב ומצרים ואדום שהאומות האלו כשיתגייר אחד מהן הרי הוא כישראל לכל דבר אלא לענין ביאה בקהל:

[4] עיין מרגליות הים סנהדרין צז.

[5] עיין פחד יצחק לרב הוטנר ועוד בענין זה.

[6] עין יעקב על מסכת סנהדרין אות )

מִבְּנֵי בָּנָיו שֶׁל הָמָן – לָמְדוּ תּוֹרָה בִּבְנֵי בְּרַק ומנו רב שמואל בּר שילת

[7] ספר ליקוטי אמרים – אות טז

וכבר בארתי במקום אחר דלדעתי ברור דהיה זה על ידי ביאת אחד מזרע עמלק על בת ישראל דהרי אין מקבלין גרים מעמלק (מכילתא סוף בשלח) רק היה בכהאי גוונא על ידי שבויה שנשבית ביניהם או בענין אחר באונס וקיימא לן (יבמות מ”ה ע”ב) דהולד כשר ומכל מקום הרי מצינו התורה קראתו בן איש מצרי והכי נמי נקרא מבני בניו של המן, ואולי רב שמואל בר שילת עצמו שנקרא על שם אמו דשילת שם אשה אחות רבי חייא וכמו שכתבו בתשובות הגאונים היה על דרך רב מרי בר רחל וכמו שנתבאר במקום אחר מזה, ובענין זה יש קליטה גם מעמלק בקדושה דודאי חס ושלום למחות אותו הזרע קדוש בן הישראלית שהוא ישראל כשר:

[8] ספר יהושע פרק יט

(מ) לְמַטֵּה בְנֵי דָן לְמִשְׁפְּחֹתָם יָצָא הַגּוֹרָל הַשְּׁבִיעִי:…(מה) וִיהֻד וּבְנֵי בְרַק וְגַת רִמּוֹן:

[9] חודש ניסן מאמר ד חלק ב בדרך הדרש

[10] תלמוד בבלי מסכת יומא דף כ/א

אמר ליה שטן ביומא דכיפורי לית ליה רשותא לאסטוני ממאי אמר רמי בר חמא השטן בגמטריא תלת מאה ושיתין וארבעה הוי תלת מאה ושיתין וארבעה יומי אית ליה רשותא לאסטוני ביומא דכיפורי לית ליה רשותא לאסטוני:

[11] עיין שופטים פרק יח

[12] ספר ישראל קדושים – אות ה

ושבט דן עצמו הוא המאסף לכל המחנות אותן שפלט הענן להחזירם אל הקודש.

[13] ספר פוקד עקרים – אות ב

כאשר שמעתי על מה שאמרו (גיטין נ”ז ע”ב) מבני בניו של המן למדו תורה דהוא על ידי שהחייהו שאול לאגג אותה לילה כמו שאמרו (תנא דבי אליהו פרק כ”ד) דנצטער אגג שלא יכלה זרעו, ובשכר זה יצא ממנו המן עי

[14] אליפז עם עמלק מאי הוא עמלק היה אומר אל אליפז אביו מי הוא שיורש העוה”ז והעוה”ב א”ל אליפז אל עמלק בני ישראל יורשין העוה”ז והעוה”ב לכן לך עכשיו וחפור להן בורות שיחין ומערות של מים כדי לשתות הן ומקניהן והכן להם דרכים אם תעשה כן תזכה ותירש ותנחל ותבא לעולם הבא אבל הוא לא עשה כן אלא כיון שאמר לו רישומו של דבר מיד יצא עמלק להחריב את העולם שנאמר (שמות יז) ויבא עמלק וילחם עם ישראל ברפידים ולמה נקרא שמה רפידים משום שריפו ידיהם מן המצות והקב”ה בוחן לבות וכליות הוא ואומר לו שוטה שבעולם לא יצרתיך לאחר שבעים לשונות לכן אתה הוא שתהיה ראשית ואחרית לכל יורדי גיהנם שנאמר (במדבר כד) וירא את עמלק וישא משלו ויאמר ראשית גוים עמלק ואחריתו עדי אובד ואומר (דברים כה) והיה בהניח ה’ אלהיך לך וגו’ תמחה את זכר עמלק מתחת השמים לא תשכח ואומר (שמות שם) כי מחה אמחה את זכר עמלק מתחת השמים ואומר כי יד על כס יה מלחמה לה’ בעמלק מדר דר וזהו משל הדיוט שבני אדם מושלים אותו אפילו האבן שנכשלים בו בני אדם או שמסקלים בו ויתד מן התלוים על עצים הן עתידים ליתן את הדין.

[15] תלמוד בבלי מסכת תענית דף כט/א – אמר רב יהודה בריה דרב שמואל בר שילת משמיה דרב כשם שמשנכנס אב ממעטין בשמחה כך משנכנס אדר מרבין בשמחה


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s